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Opinión: El Factor X en las carreras por la postemporada

Los Nacionales de Washington fueron los primeros en asegurar el banderín de su división, y su manager Dusty Baker se unió a sus jugadores en la celebración y hasta se puso gafas para protegerse del champán. Pronto, se les unirán los Indios de Cleveland, Astros de Houston y sí, incluso los Dodgers de Los Angeles. Gran parte del escenario de la postemporada ha estado claro desde hace semanas.

Pero quedan contiendas sin resolver con posibles puntos clave.

Comodín Liga Americana

El estatus del toletero de los Mellizos de Minnesota Miguel Sanó.

No ha jugado desde el 19 de agosto, luego de pegarse con una pelota de foul en la espinilla el 18 de agosto, y apenas la semana pasada, el manager de Minnesota Paul Molitor indicó que Sanó no estaba cerca de volver. Sanó ha hecho algunos progresos, y es una fuerza tan diferente y dinámica en el plato que los Mellizos podrían ni siquiera esperar la progresión usual antes de devolverlo a la alineación.

De hecho, hay algo de esperanza dentro de la organización que Sanó pueda volver como una amenaza desde la banca para el inicio de la serie ante Toronto que arranca este jueves. Incluso aunque tenga problemas con su ritmo de bateo y su swing, los Mellizos recibirán con gusto cualquier cosa que él les pueda ofrecer tanto pronto el cuerpo médico del equipo le dé el visto bueno a que juegue, porque los lanzadores rivales y los managers siempre ven a Sanó y a su poder con temor.

¿Cuánto se aprovechará Justin Upton de las oportunidades que tendrá al batear detrás de Mike Trout?

Upton ha lucido bien para los Angelinos de Los Angeles en sus primeros 10 juegos, bateando .273 - y seguirá teniendo muchas oportunidades con corredores en base, desde uno de los lugares más codiciados en una alineación de cualquier equipo. Él es el jugador asignado a batear detrás del Mejor Jugador en el Planeta, Mike Trout, y los managers, lanzadores y receptores contrarios han dejado bien en claro que prefieren trabajar alrededor de Trout que lanzarle en situaciones grandes - o incluso pequeñas. Trout ha recibido al menos un boleto en todos menos dos partidos desde el 20 de agosto, y desde entonces, ha atraído 21 bases por bolas, con solo nueve ponches.

Upton vendrá al plato con corredores en base en muchas ocasiones en las siguientes dos semanas y media, y su éxito al castigar a los lanzadores contrarios que evitaron medirse a Trout será vital en las aspiraciones de los Angelinos de llegar a la postemporada.

¿Cuánto puede proveer Garrett Richards?

Que los Angelinos estén todavía en el medio de la contienda por la postemporada es algo asombroso dado el hecho de la gran cantidad de lesiones que ha sacudido su rotación de abridores: Mike Scioscia ha tenido que utilizar 12 abridores diferentes este año, y solo uno -- Ricky Nolasco -- ha hecho al menos 25 aperturas. Richards, catalogado como el as de los Angelinos al principio de la temporada, pasó todo el verano trabajando en un cambio para utilizarlo al final de la temporada, y el 5 de septiembre, volvió para lanzar 3 1/3 entradas, permitiendo apenas una carrera. Siguió esa actuación con otra salida el martes en la noche, en la que trabajó cinco entradas y permitió una carrera. Incluso a menos de su capacidad, puede hacer la diferencia.

Mejor record en la Liga Nacional

¿Podrán los abridores de los Dodgers recuperar su 'mojo'?

Los Dodgers de Los Angeles terminaron una mala racha de 16 derrotas en 17 juegos el martes en la noche, pero casi la totalidad de su ventaja sobre Washington se ha desvanecido - los Nacionales están ahora a 4.5 juegos de distancia de los Dodgers. Los Angeles no ha bateado y no ha jugado bien, pero la mayor preocupación de los Dodgers podría ser el trabajo de su rotación, la que ha tenido serios problemas últimamente. Kenta Maeda ha permitido 12 carreras en sus últimas 11 entradas, Alex Wood nueve carreras en 11 entradas, Rich Hill 10 carreras en 14 2/3 entradas. Incluso Clayton Kershaw, quien permitió una carrera en seis entradas ante los Gigantes el martes, tuvo una salida difícil el pasado fin de semana ante Colorado.

Una pregunta abierta que ha sido lanzada sobre los Dodgers por evaluadores dentro y fuera de la organización ha sido: ¿Pueden los lanzadores abridores trabajar de forma exitosa cuando su calendario de trabajo es tan esporádico? ¿Qué impacto tienen los días libres y el descanso adicional en la habilidad de un lanzador de trabajar de forma precisa?

Ya sea por lesiones o descanso pre acordado, hasta ahora los lanzadores de los Dodgers han tenido la menor cantidad de aperturas con cuatro días de descanso de cualquier grupo en la Liga Nacional - apenas 41 de sus primeros 142 juegos.

La menor cantidad de aperturas con cuatro días de descanso en MLB hasta los juegos del lunes, gracias a la investigación de Sarah Langs de ESPN Datos:

1. Dodgers: 41

2. Yankees: 46

3. Astros: 57

4. Medias Blancas: 61

5. Diamondbacks, Mets y Atléticos: 62

La apertura de Kershaw ante los Gigantes fue con descanso regular, y hasta ahora, tiene pautado lanzar ante los Nacionales con cuatro días de descanso.

Central LN

¿Qué impacto tendrá Willson Contreras en la alineación de los Cachorros?

A través del primer mes luego del receso del Juego de Estrellas, el receptor de los Cachorros de Chicago fue uno de los mejores jugadores en la liga, al conectar 10 jonrones en 91 turnos y dando algo de estabilidad como el limpiabases de Chicago. Contreras se lastimó la corva el 9 de agosto, y ahora está de vuelta para los Cachorros, y sin duda el equipo intentará evitar empujarlo demasiado temprano, dado el alto nivel de competitividad del jugador y la naturaleza frágil de las lesiones en la corva.

¿Cuánto daño se harán los Cachorros y los Cardenales uno al otro?

A los Cerveceros de Milwaukee solo les queda una serie ante los Cachorros y otra ante los Cardenales de San Luis. San Luis y Chicago tienen siete juegos restantes entre sí, lo que quizás le dé a Milwaukee la oportunidad de subir en la división mientras sus rivales se matan entre ellos.

Ventaja de localía en la Serie Mundial

¿Podrán los enrachados Indios superar a los Dodgers y los Nacionales por el mejor record en MLB?

En la mañana del 25 de agosto, los Dodgers tenían ventaja de 19.5 juegos sobre Cleveland - leyeron bien, 19.5 juegos - pero cuando Joe Panik lanzó a la primera base a las 2:11 a.m. hora del Pacífico del martes en la mañana para sellar la derrota más reciente de L.A., esa brecha se había reducido a cuatro juegos. Los Indios cerraron una increíble brecha de 15.5 juegos ante los Dodgers en 17 días.

Recuerden, la ventaja de local en la Serie Mundial ahora le toca al equipo con el mejor record, en vez del equipo que representara la liga que ganara el Juego de Estrellas. Los Indios le pasaron por el lado a los Astros con el mejor record en la Liga Americana, y ahora tienen a su alcance a los Dodgers y a los Nacionales.

Tengan esto en mente: Si los equipos terminan con idéntico record, los Dodgers tienen la ventaja sobre Cleveland, al haberles ganado dos de tres juegos en su serie del 13 al 15 de junio.

Por Buster Olney / ESPN Deportes